Anthony Knockaert à BrightonAnthony Knockaert brille avec son club de Brighton en deuxième division anglaise Getty Images

Anthony Knockaert a été élu ce lundi dans le onze type de la saison en Champioship (D2). Focus sur ce Français de Brighton (actuel 2e) qui pourrait exploser en Premier League la saison prochaine, cinq années après avoir choisi de s’exiler outre-Manche du côté de Leicester.

Il ne lui aura fallu qu’une seule saison complète avec Brighton pour devenir l’un des tauliers des Seagulls et s’installer parmi les tous meilleurs joueurs de Championship. Ce lundi, Anthony Knockaert figure dans l’équipe-type de la saison en deuxième division anglaise. Une récompense qui vient saluer les performances du Français dans l’antichambre de la Premier League.

En 37 apparitions sous la tunique bleue et blanche de Brighton cette saison, le milieu offensif de 25 ans a compilé 13 buts et huit passes décisives. Mieux, il est considéré comme l’un des footballeurs les plus talentueux de la deuxième division anglaise et figure parmi les favoris pour le titre de joueur de l’année en Championship.

Un « Frenchie » made in Ligue 2

Formé à Guingamp, Anthony Knockaert n’a jamais goûté aux joies de la Ligue 1. Avec le club breton, il a dû se contenter d’une année en Ligue 2. Avec les Rouge et Noir, le natif de Roubaix a disputé 36 matches de championnat, a inscrit 11 buts et délivré quatre passes décisives. Mais n’a pas permis à l’En Avant de Guingamp de monter en première division. Il décide alors de franchir le pas, à seulement 19 ans. Et de s’envoler vers l’Angleterre en 2012.

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L’apprentissage à Leicester

Débarqué à Leicester alors pensionnaire de Championship, contre un chèque d’environ un million d’euros, l’international U20 français (2 sélections) découvre un nouvel environnement et un championnat relevé. Pourtant dès sa première saison, il joue 47 matches avec les Foxes et réalise un bon exercice avec neuf buts et sept offrandes. Mais Leicester rate de peu la montée en s’inclinant en demi-finale d’accession à la Premier League contre Watford. Dès l’année suivante, Anthony Knockaert et ses coéquipiers atteignent leur Graal et remontent en première division.

L’échec en Premier League, la relance en Belgique

Pour ses tous premiers pas dans l’élite en 2014, le Français ne brille pas et perd peu à peu sa place de titulaire. Aucun but marqué, aucun caviar délivré, Knockaert ronge son frein sur le banc et ne dispute finalement que 330 minutes en Premier League en neuf apparitions. Pour se relancer il choisit de quitter son pays d’adoption pour la Belgique et le Standard de Liège. Bingo ! En 20 sorties avec sa nouvelle équipe, il marque cinq réalisations pour sept passes décisives.

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Indispensable avec Brighton

Transféré en janvier 2016 à Brighton, le milieu offensif a mis tout le monde d’accord en seulement six mois mais rate encore la montée en Premier League et perd demi-finale d’accession. Pourtant il fait l’unanimité au sein des Seagulls. « Dès que l’on a eu l’opportunité de le recruter, on a sauté dessus, commentait son entraineur Chris Hughton le 13 mars dernier. D’abord parce que l’on connaissait son talent, ensuite parce qu’il avait joué trois ans à Leicester. Il connaissait déjà ce championnat et savait ce que l’on attendait de lui. »

La Premier League lui tend les bras

Véritable clé de voûte de l’effectif de l’actuel deuxième de Championship (à un point du leader Newcastle), le Français a prolongé son contrat au début du mois de mars. Désormais lié jusqu’en 2021 avec Brighton, Anthony Knockaert est bien parti pour retrouver la Premier League. Reste à savoir s’il restera fidèle aux Seagulls ou si un club huppé lui donnera sa chance. Lui est paré à briller.

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